URANIO » Qué es, Características, Usos

El Uranio es un elemento químico metálico muy reactivo y radiactivo, que se encuentra en el ambiente y tiene usos nucleares.

Si deseas saber mucho más sobre este elemento, no dejes de leer el siguiente post.

Qué es el uranio

uranio

Es un elemento químico metálico con alto potencial radiactivo, resultado de la mezcla de 3 isótopos U (234U, 235U y238U), que fue descubierto por en el año 1789 por Martin Klaproth.

Su símbolo químico es U y se encuentra en el grupo de los actínidos.

Características del uranio

Sus principales características son las siguientes:

  • Su número atómico es el 92.
  • Tiene valencia es de 3, 4, 5, 6.
  •  Su estado de oxidación +3.
  • Presenta electronegatividad 1,7
  • Su configuración electrónica es [Rn]5f56d17s2
  • Masa atómica (g/mol):238.03
  • Tiene densidad de 19.07.
  • Su radio covalente es de 1.42
  • Su radio iónico es de 1.11
  • Radio atómico es de 1.56.
  • Presenta un punto de ebullición (º C) 3818
  • Tiene un punto de fusión (º C) 1132
  • Primer potencial de ionización es 4

Propiedades del uranio

Se trata de un elemento metálico altamente reactivo, químicamente activo, anisotrópico, dúctil maleable y muy denso.

A pesar de ser un metal, es muy mal conductor de la electricidad.

Este elemento radiactivo reacciona con la mayoría de los elementos metálicos de la tabla periódica.

Se disuelve con gran facilidad en ácido clorhídrico, ácido nítrico y con poca facilidad en ácido fluorhídrico, ácido sulfúrico y ácido fosfórico.

Con respecto a los álcalis, el Uranio es inerte; pero al agregarle peróxido se lleva a cabo la formación de peruranatos solubles en agua.

Fuentes de uranio

uranio

Las fuentes de Urano se encuentran en la tierra y en los océanos; siendo la corteza terrestre el lugar donde existe más concentración de este elemento químico.

Hasta la profundidad de 25 Km debajo de la tierra, se calcula que exista 1017 Kg de Uranio.

También puede encontrarse en cientos de rocas y minerales. Mientras que en los mares se calculan 1013 Kg de Uranio.

Usos del Uranio

El uranio es un elemento radiactivo que es mayormente usado en el área nuclear.

Es muy común ver este elemento en lingotes, los mismo son unas varillas cilíndricas que están elaboradas de uranio puro y que son recubiertas con silicio y depositadas en tubos de aluminio.

Dichos lingotes son usados en los reactores nucleares como fuente de energía.

Para la dilución de uranio enriquecido para el uso en reactores nucleares y para el suministro de combustibles líquidos, se utilizan las aleaciones de uranio.

Por otro lado, para usar como revestimiento dentro de los contenedores que sirven para almacenar y transportar material radiactivo, se emplea el uranio agotado del isotopo fisionable 235U.

Efectos ambientales del uranio

urano

El uranio se encuentra en el medio ambiente en muchas formas, ya sea en la corteza terrestres, pequeños minerales y en los mares y océanos.

Entre los elementos radiactivos, el uranio es uno de los más radiactivos y de los más reactivos, por lo que pese a que está en el ambiente, no se encuentra en su forma más pura.

En el agua

En el medio ambiente se encuentran compuestos de uranio, que reaccionan con otros elementos hidrosolubles.
Es decir, el uranio ha reaccionado con el agua lo que ha determinado su grado de toxicidad y además su movilidad.

En el aire

El uranio está en forma de polvo que puede caer sobre las plantas, fuentes de agua, en los suelos, etc.

Cuando cae, se mezcla con el uranio existente en la corteza terrestre, sin embargo no representa gran peligro.

Por suerte, las concentraciones de este elemento en el aire son muy bajas, al punto que los científicos expresan que hay menos de un átomo de uranio por metro cúbico de aire.

En la corteza terrestre

En este caso el uranio puede encontrarse en toda la superficie terrestre y como parte de rocas y minerales.

A pesar de ello, cuando llueve o cuando dicha superficies están cercas de fuentes de agua, el uranio es disuelto, reduciendo de ese modo los riesgos de intoxicación.

Los suelos pueden tener diferentes concentraciones de uranio, pero por lo general estas son muy bajas.

Aparte de la porción natural que se encuentra en la superficie, mediante procesos industriales también es posible que el hombre agregue más cantidad de uranio.

En el caso de que se trate de suelos ricos en fosfatos, entonces el uranio se mezcla con muchas otras sustancias, aumentando de ese modo su concentración.

Pese a lo anterior, esto no representa ningún problema, ya que los niveles de concentración siguen siendo inofensivos.
Los suelos están en peligro de contaminación, debido a la erosión que se produce por la industria minera.

Es muy probable que alimentos como los tubérculos tengan ciertas cantidades de uranio, pero tan bajas que no representan grandes daños ni para la salud ni para el medio ambiente.

Efectos del uranio sobre la salud

Como mencionamos en líneas anteriores, el uranio está presente en la naturaleza, lo que quiere decir que diariamente estamos expuestos a cierta cantidad de este elemento.

Una fuente muy común de uranio a la que nos exponemos e incluso ingerimos, es la que está presente en los pescados y mariscos, sin embargo la concentración es inofensiva debido a que es muy baja.

Ahora bien, existen zonas que son más propensas a aumentar las concentraciones de uranio, especialmente aquellas que están cerca de plantas nucleares o áreas de desechos tóxicos.

Lamentablemente esto conlleva a la contaminación de los suelos y del agua que consumen sus habitantes.

Las personas con más riesgo a sufrir los efectos secundarios del uranio, son aquellas que se encuentran cerca de áreas vulnerables o que hacen vida laboral en platas nucleares, pues hay muchas probabilidades de que desarrollen padecimientos y enfermedades asociadas a la exposición prolongada al uranio o a su ingesta.

Entre algunos padecimientos asociados a la intoxicación con uranio están graves problemas con el hígado y diferentes tipos de cáncer.

Quienes se exponen al uranio enriquecido y a sus radionúclidos, tienen mucho más posibilidades de sufrir cáncer en poco tiempo después de la exposición, así como también puede provocar mal formaciones durante la reproducción; esto debido a que estas son las formas más radioactivas de este elemento.

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